Interview: kitesurfer Ruben Lenten, die kanker overwon en het vrije leven weer heeft opgepakt

'Ik dacht: nu is het voorbij'

Kitesurfer Ruben Lenten is een held. Geen storm is te sterk, geen golf te hoog, hij gaat overal zijn eigen weg. Tijdens zijn strijd tegen een zeldzame vorm van kanker bleef hij positief en opgewekt. Nu heeft hij zijn vrije leventje rond het kitesurfen weer volop opgepakt. We zochten deze inspirerende persoonlijkheid op voor een interview in zijn natuurlijke habitat; het strand van Noordwijk.

Als 12-jarig ventje zag Ruben Lenten vanaf het strand dat iemand met een enorme inflatable kite aan het surfen was. ‘Dat wil ik ook’, dacht Ruben, die nog een cadeau van zijn gescheiden ouders tegoed had. Na oneindig veel oefenen maakte hij zijn eerste meters als kitesurfer. Een passie voor het leven was geboren.

Ruben Lenten
Fotografie: Alex Revers
Weet je nog wat je voelde toen je voor het eerst door het water gleed?

“Jazeker. Dat was op Schiermonnikoog, tijdens een familie-uitje. Ik had al drie maanden lopen zwoegen. Toen ik mijn eerste meters eindelijk maakte, reed mijn vader mee op een fiets. Helemaal vet, onbeschrijflijk. Ik zal dat gevoel nooit vergeten.”

Wanneer ontdekte je dat je goed was?

“We gingen kijken bij het Nederlands Kampioenschap in Zandvoort. De sport stond toen nog in de kinderschoenen, een paar volwassenen deden mee aan de wedstrijd. Er werd spontaan ook een rookie-contest georganiseerd. Mijn neefje Kevin Langeree (ook een professionele kiter, red.) werd eerste, ik tweede. Vanaf toen ging het snel. Op mijn dertiende kreeg ik mijn eerste sponsor, die me korting gaf op materiaal. De tweede sponsor gaf het gratis, daarmee ben ik tien jaar lang in zee gegaan.”

Hoe was dat als schooljongen, zo’n topsportleventje?

“Op mijn veertiende begon ik met wedstrijden. Als het waaide, mocht ik de laatste twee uren vrij. Dachten mijn klasgenoten: ‘wat gaat die gast nou weer doen?’. Vanaf 2014 ging ik ook ‘s winters in het buitenland trainen. Altijd van huis, veel tripjes, echt een vrij leventje. We waren alleen maar aan het kiten, over krachttraining was nog niet zoveel bekend. Het was totaal geen opgave. Op mijn zestiende kreeg ik tijdens een World Tour, waarin ik derde werd, op de Dominicaanse Republiek te horen dat ik was geslaagd. ‘Yes, never see you again’, dacht ik. Sindsdien heeft alles in mijn leven te maken met kiten.”

Ruben Lenten
Fotografie: Alex Revers
Jong de wereld over. Hoe heeft dat je gevormd?

“Op het begin werd ik nog begeleid door een coach, maar al snel wilde ik het zelf doen. Met maten de wereld over, fantastisch. Ik ging ook altijd met oudere gasten om. Het heeft er allemaal voor gezorgd dat ik snel volwassen was en altijd zelf wil bepalen wat ik doe.”

Dat kun je wel stellen. Terwijl je aan de absolute wereldtop stond, gooide je het over een andere boeg.

“Ik stond tweede in het klassement van de World Tour, was hard aan het trainen en maakte voor een wedstrijd een paar sicke sprongen. Bij de laatste landde ik verkeerd en verdraaide ik mijn enkel. Weg ranking. Dat was het moment dat ik besloot wat anders te gaan doen. Ik was klaar met de frustratie om altijd maar beter te willen zijn dan anderen. Vanaf toen ben ik me gaan richten op extreme kiting. Alleen maar ruige stormen en hoge golven in plaats van het juiste trucje op het juiste moment.”

Dan begin je weer opnieuw… Hoe?

“Het begon met de filmpjes Stromsjees in IJmuiden en Beverwijk. Klein cameraatje, niet zo heel bijzonder, maar de filmpjes werden voor die tijd massaal bekeken. In 2012 besloot ik uiteindelijk dat de discipline Red Bull King of the Air, die al jaren niet meer bestond, terug moest komen. Ik lanceerde daarom mijn eigen discipline, de Len10 Megaloop Challenge. Die werd zo populair dat het jaar daarna de Red Bull King of the Air weer werd georganiseerd.”

Dit deed je allemaal op eigen houtje?

“Ja, door slim samen te werken met sponsors. Intussen werd ook mijn kitesurfmerk Len10 groter. Na tijden kreeg ik eindelijk mijn vriendin zover om te stoppen als jurist en samen met mij een business te starten.”

Je was on top of the hill en kreeg kanker. Hoe kwam dat aan?

“Ik was in Amerika voor afspraken bij een studio in Hollywood en drie dagen later zou ik naar het festival Burning Man gaan. Op die ochtend werd ik zwetend wakker in mijn bed. Ik ging met mijn vriendin direct naar de dokter. Er werd een foto gemaakt, maar pas vlak voordat ik het kamertje inliep voor het resultaat realiseerde ik dat het ook iets ergs kon zijn. Toen ik binnenliep zag ik het al aan hun gezichten. ‘Je hebt een tumor van tien bij tien centimeter achter je hart’, kreeg ik te horen. Ik dacht dat dit het einde zou zijn.”

“Mijn drive was om zo snel mogelijk weer te kiten”

Kun je omschrijven wat voor periode je dan ingaat?

“Vooral de eerste twee weken leefde ik in een rollercoaster. Daarna was het chemo harken. Het was een zeldzame en agressieve vorm van lymfeklierkanker, waarvoor ik een van de heftigste kuren nodig had. Dus dat was even schrikken. Je mergelt helemaal uit. Geen nagels meer, voor het eerst kaal. Maar vanaf de chemokuren stond ik er positief in. Ik kijk altijd naar de benefits; focussen op de dingen die je nog wel kunt doen. Uiteindelijk ben ik precies een jaar ziek geweest.”

Wat heeft je staande gehouden?

“Mijn drive om zo snel mogelijk weer te kiten. En om van ieder moment in het leven te genieten, ook de kleine dingen naast het kitesurfen en de business. Het klinkt cliché, maar het gaat om the little things. Dat realiseer ik me nu nog meer dan dat ik al deed.”

Ruben Lenten
Fotografie: Alex Revers
Je bent voor veel mensen een inspiratiebron. Door wie ben jij geïnspireerd?

“Travis Pastrana, de eerste motorcrosser die een dubbele backflip maakte, bewonder ik omdat hij de vetste shit doet die hij als kind al droomde. Wat hij met Nitro Circus doet is te gek. Volle stadions, te gekke shows met zelfgemaakte motorfietsen, skateboards et cetera. En dat allemaal met zijn vrienden.

Bibian Mentel, een goede vriendin van me, is een inspiratiebron van een heel andere orde. Ze heeft net te horen gekregen dat ze voor de negende keer kanker heeft. Maar ze blijft positief en strijdbaar. Bibian is een van de sterkste vrouwen die ik ken. Altijd een lach op haar gezicht, ondanks alles, en met haar Mentelity Foundation zet ze zich volledig in voor anderen. Ze baalt enorm, want ze wil in Zuid-Korea haar snowboardtitel op de Paralympische Spelen verdedigen. Het eerste trainingskamp heeft ze al gemist.

En dan nog Richard Branson. Een baas. Vooral qua business, maar ook wat hij voor anderen doet en bovenal hoe hij zich sterk maakt voor de natuur. Ik was laatst op zijn eiland voor een evenement en heb met hem gesurft. Ik moet zeggen dat hij aardig fanatiek is met kiten.”

Hoe hou je jouw lichaam gezond?

“Door een goed balans te kweken tussen bewegen en rusten. En qua voeding ben ik al heel lang gezond bezig. Zoveel mogelijk zelf koken, veel groente eten. Proteïne krijg ik uit plantaardige shakes van een merk van een vriend van me. Hij stuurt me vanuit Amerika van alles toe. Daarnaast drink ik veel groene sapjes en gezonde theeën. En soms moet je gewoon doen waar je trek in hebt, ook dat is gezond.”

Hoe ziet jouw fitnessprogramma eruit?

“Ik hoef geen tijdrecords te verbreken, dus ik zit niet iedere dag in het honk. Maar kracht is belangrijk. Per week besteed ik zo’n drie uur aan krachtsoefeningen, vooral core en benen. In de Len10 Workout App zie je mijn favoriete oefeningen, van beginner tot medium en expert. Naast fitness doe ik weleens aan yoga en stretch ik regelmatig. Uiteraard sta ik natuurlijk vooral veel op mijn kiteboard.”

Je staat bekend om je positieve instelling. Wanneer zien we een chagrijnige Ruben Lenten?

“Oh, de chagrijnige Ruben Lenten bestaat zeker. Als ik weer eens verdrink in mijn plannen bijvoorbeeld, dan ben ik met veel te veel tegelijk bezig. Ik heb nooit structuur en dan raak ik weleens van de baan. Maar na een dag of twee is de rust dan weer terug. Als mijn kite kapot gaat voordat ik het water inga, ben ik ook niet te genieten. Gelukkig komt dat niet vaak voor.”

ruben lenten
Fotografie: Alex Revers
Welke eigenschap waardeer je het meest aan anderen?

“Dat ze hun dromen verwezenlijken. In jezelf geloven en doen wat je leuk vindt, dat is belangrijk. Ik kan het heel erg waarderen als iemand de ballen heeft om ergens verandering in aan te brengen en het roer om te gooien.”

Mooi gesproken, dank voor je verhaal. Hoe ziet de rest van jouw week eruit?

“Morgen vlieg ik naar Italië, ik ben daar uitgenodigd om te draaien op een extreme sports event van een vriend. Funky house draai ik overdag en ’s avonds vooral lekkere Deep House en stevige Tech House. Vanaf daar vlieg ik door naar Mauritius, voor de Local Hero Tour van mijn sponsor. Beetje hangen met de kitesurfers daar, coachen en talent spotten. Supervet om te doen. Dan ben ik twee dagen in Noordwijk en vlieg ik door naar Turkije, ook voor de Local Hero Tour.”

Man, wat een leven. Enjoy!

Ja mooi. Thanks man…

Ruben Lenten is te volgen via Facebook en zijn website.

De favoriete kitesurfspots van Ruben Lenten

We vroegen Ruben Lenten ook wat zijn vijf favoriete surfspots in Europa zijn. Die check je hier. Het interview vond plaats op 27 juli.

13-09-2017 - Alrik de Jong